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Les oiseaux innovants sont moins vulnérables à l'extinction

2020.04.22
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Les espèces d'oiseaux qui ont la capacité d'exprimer de nouveaux comportements de recherche de nourriture sont moins vulnérables à l'extinction que les espèces qui ne l'ont pas, selon une étude menée en collaboration par l'Université McGill et le CREAF de Barcelone.
Les chercheurs ont constaté que les oiseaux capables d'intégrer de nouveaux aliments dans leur régime alimentaire ou de développer de nouvelles techniques pour se procurer de la nourriture étaient mieux à même de résister aux changements environnementaux qui affectent leur habitat et qui représentent leur principale menace d'extinction.
Au fil des ans, les scientifiques ont constaté de nombreux exemples de ces comportements. Les hérons verts ont été observés à plusieurs reprises en utilisant du pain ou des insectes comme appâts pour attraper des poissons. Des corbeaux charognards opportunistes ont été vus utilisant des voitures comme casse-noix ou coquillages. En Nouvelle-Zélande, on a observé que les grands cormorans coordonnent leurs périodes de pêche avec les mouvements des ferries commerciaux afin de profiter des forts courants générés par les hélices pour attraper les poissons confus.
Démontrer une théorie de longue date sur la vulnérabilité des espèces
 
On a longtemps pensé que la capacité d'innovation, une mesure de la "plasticité comportementale", rendait les espèces moins vulnérables au risque d'extinction, mais il a été difficile de la tester de manière approfondie au niveau mondial.
Louis Lefebvre, l'auteur principal de cette nouvelle étude, qui enseigne au département de biologie de McGill, a passé les 20 dernières années à parcourir la littérature, à la recherche de preuves d'innovations en matière de recherche de nourriture dans la nature. Grâce au dévouement inlassable des ornithologues du monde entier qui ont signalé ces nouveaux comportements, il a pu constituer une base de données de plus de 3 800 innovations en matière d'alimentation des oiseaux.
"La grande base de données dont nous disposons maintenant nous a permis de tester, sur presque toutes les espèces d'oiseaux du monde, l'idée que plus vous pouvez modifier votre comportement alimentaire, mieux vous pouvez faire face à la destruction de votre habitat normal", a déclaré M. Lefebvre. "Nous pensons que nos résultats sont solides, car nous avons pris en compte autant de covariables et de biais possibles que nous pouvions imaginer".
Plus d'innovations signifie une plus grande probabilité de stabilité ou d'augmentation de la population
 
 
Les chercheurs ont recueilli des informations sur les innovations alimentaires décrites dans des articles publiés dans 204 revues ornithologiques entre 1960 et 2018, puis ont comparé le nombre d'innovations observées pour chaque espèce avec le niveau de risque d'extinction selon la Liste rouge de l'Union internationale pour la conservation de la nature (UICN). Leur modélisation a montré que le risque d'extinction était réduit chez les espèces qui présentaient des comportements innovants, et que plus le nombre de ces comportements augmentait, plus le risque d'extinction diminuait.
"Nous avons longtemps soupçonné que cette relation entre innovation et survie devait exister, mais nous avons maintenant pu la vérifier quantitativement", déclare le premier auteur de l'étude, Simon Ducatez, chercheur post-doctoral à l'université McGill et au CREAF de Barcelone. "Nous avons également pu vérifier que plus le nombre d'innovations décrites pour une espèce est important, plus la probabilité que ses populations soient stables ou en augmentation est grande. Le résultat est clair : plus la capacité d'innovation est grande, plus le risque d'extinction de l'espèce est faible".
Capacité à trouver de nouvelles sources d'aliments sans garantie de survie
 
Les auteurs avertissent que la plasticité comportementale ne fait que réduire le risque d'extinction des oiseaux du fait de l'altération de leur habitat, et qu'elle n'affecte pas la sensibilité aux espèces envahissantes ou à la surexploitation. L'étude révèle que la capacité à inventer de nouveaux comportements représente un net avantage évolutif pour les oiseaux qui font face à la destruction de leurs habitats, même si elle n'est pas toujours une garantie de survie.
En effet, le type de compétences en matière de résolution de problèmes qui permet aux oiseaux de faire face à des changements drastiques dans leur habitat ne semble pas fonctionner contre d'autres types de menaces telles que la surchasse. "Il faut tenir compte du fait que les espèces ayant la plus grande capacité d'innovation ont des temps de génération plus longs, ce qui les rend plus vulnérables à la chasse", explique Daniel Sol, chercheur au CREAF et au CSIC de Barcelone. "Cela implique que, contrairement à ce que l'on suppose habituellement, la capacité d'innovation protège les animaux contre certains mais pas tous les changements rapides de l'environnement".
Cette recherche a été soutenue par des fonds du gouvernement espagnol et par le Conseil de recherches en sciences naturelles et en génie du Canada (CRSNG).
Source de l'histoire :
Matériaux fournis par l'Université McGill. Note : Le contenu peut être modifié pour des raisons de style et de longueur.
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